Lupul legendar poate că nu a fost deloc un lup | Ştiinţă

Lupii înfricoșători (roșii) luptă cu lupii cenușii pentru scufundări pe un bizon ucis în reconstrucția acestui artist.

Mauricio Anton

De David Grimm

Unul dintre cei mai faimoși prădători antici din America de Nord – și un favorit al Game of Thrones fanii – au apărut la fel de misterios pe cât a dispărut. Lupții temuți, care au dispărut împreună cu mamuții și pisicile cu dinți de sabie la sfârșitul ultimei ere glaciare, au fost mult timp considerați veri apropiați ai lupilor gri. Acum, prima analiză ADN a teribililor lupi arată că au mers pe o cale evolutivă singuratică: sunt atât de diferiți de alți lupi, coioți și câini, încât nu sunt din genul care include aceste animale. În schimb, cercetătorii spun că au nevoie de o clasificare științifică complet nouă.

„Este un studiu fascinant” care dezvăluie cât de distincti erau lupii teribili, spune Robert Dundas, paleontolog vertebrat și expert în animale la Universitatea de Stat din California, Fresno, care nu a fost implicat în lucrare.

Arheologii știu că lupii teribili au trăit în America de Nord în urmă cu aproximativ 250.000 până la 13.000 de ani. Erau cu aproximativ 20% mai mari decât lupii cenușii de astăzi – dimensiunea scheletelor lor le dezvăluie adesea – și, la fel ca alți lupi, probabil că călătoreau în haite, vânând bizoni, cai antici și, eventual, chiar și mici mamuți și mastodonti. Mulți și-au urmat prada prin asfaltul lipicios al ceea ce este acum Brea Tar Pits din Los Angeles, unde au fost prinși de secole. Sute de cranii teribile de lup se aliniază pe pereții Muzeului California.

Dar acolo se termină majoritatea cunoștințelor. Deoarece scheletele lupilor teribili sunt similare cu cele ale lupilor gri, cele două animale au fost considerate a fi strâns legate. Oamenii de știință au clasificat de mult lupii teribili ca fiind Câinele se întunecă, punându-i în același gen ca lupii gri, coioții și câinii. Dar singurul lucru care ar fi putut sigila afacerea – ADN-ul teribil al lupului – fusese distrus de gudronul din gropi.

În noul studiu, cercetătorii au scotocit America de Nord încercând să extragă mostre genetice din zeci de rămășițe teribile de lup din universități și muzee. Au recuperat aproximativ un sfert din genomul nuclear și ADN-ul mitocondrial complet de la cinci indivizi, variind de la aproximativ 13.000 la peste 50.000 de ani.

Materialul genetic a dezvăluit un nou arbore genealogic evolutiv și o surpriză: Lupii înfricoșători își ocupă propria descendență, separat de cei care au născut șacali africani, lupi cenușii, coioți și câini în urmă cu aproape 6 milioane de ani, echipa raportează astăzi în Natură. „Chiar dacă arată ca niște lupi, lupii teribili nu au de fapt nimic de-a face cu lupii”, spune Angela Perri, zooarheolog la Universitatea Durham și unul dintre autorii principali ai studiului.

Perri și colegii săi au recuperat, de asemenea, proteine ​​din colagen de la un lup La Brea, care a susținut împărțirea dintre specii. Dovezi din ce în ce mai mari au convins echipa să recomande scoaterea lupilor teribili din Canis gen în întregime și plasându-le în altă parte a marii familii Canidae, care – pe lângă lupi și coioți – include vulpi, șacali și alți carnivori canini. Lupii temuți ar deveni Aenocyon dirus, o denumire propusă în 1918, dar pe care oamenii de știință au ignorat-o în mare măsură.

Enocion genul a fost lăsat în coșul de gunoi istoric, dar poate fi înviat ”, spune Xiaoming Wang, paleontolog vertebrat și expert în canini antici la Muzeul de Istorie Naturală din județul Los Angeles. “Pe baza datelor genetice prezentate de această echipă, aș susține această reclasificare.”

Ar putea însemna și o reinventare a aspectului teribil al lupilor. Artiști – și Game of Thrones creatorii – adesea au descris prădătorii ca mari lupi de lemn: voluminoase, cenușii și feroce. Dar Perri spune că trăirea în latitudinile mai calde ale Americii de Nord ar fi putut să le dea trăsături mai comune canidelor și altor animale din acele clime, cum ar fi blana roșie, coada stufoasă și urechile. Ca atare, spune ea, lupii teribili ar fi putut arăta ca „un coiot uriaș, roșiatic”.

Analiza genetică a relevat, de asemenea, că prădătorii au evoluat probabil în America, unde au fost singura specie de lup de sute de mii – dacă nu milioane – de ani. Când lupii cenușii și coioții au sosit din Eurasia, probabil în urmă cu aproximativ 20.000 de ani, lupii teribili au fost aparent incapabili să se reproducă cu ei, deoarece cercetătorii nu au găsit dovezi de amestec genetic. Acest lucru este neobișnuit, spune Perri, deoarece chiar și speciile la fel de diverse precum câinii și coioții pot produce descendenți. În plus, sugerează, spune ea, că lupii teribili erau un animal foarte diferit de aceste alte creaturi.

Cu toate acestea, Wang remarcă faptul că echipa nu a putut obține genomuri complete de la unul dintre exemplarele lor. Acest lucru ar putea însemna că există o lipsă de semnături genetice, care ar putea indica faptul că lupii teribili s-au crescut cu aceste alte animale și ar putea ajuta la clasificarea în continuare a speciei. „Avem noi cunoștințe despre relația dintre lupii teribili și alte canide”, spune el, „dar există încă întrebări deschise.

În ceea ce privește motivul pentru care lupii s-au stins, oamenii de știință știu doar că s-au stins împreună cu alte creaturi din epoca glaciare. Perri suspectează că schimbările climatice ar fi putut ucide prada mare de care depindeau lupii teribili și că lupii cenușii și coioții au supraviețuit pentru că ar putea urmări animale mai mici. Vânătoarea umană de pradă teribilă a lupului ar fi putut juca, de asemenea, un rol, deoarece este probabil ca lupii să fi ocupat America de Nord cu primii nativi americani de mii de ani.

„Aceste animale nu erau fiare mitologice”, spune Perri. „Au trăit printre noi. Nu cu mult timp în urmă lumea a fost plină de creaturi pe care nu le vom mai vedea niciodată.

READ  11 decembrie, Ziua Mondială a Tango-ului

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată. Câmpurile obligatorii sunt marcate cu *